Як Pixxel хоче залишити свій слід в космічній історії Індії

Для Авайса Ахмеда, хлопчика, який виріс на околиці Чікамагалуру в Карнатаці, концепція космосу прийшла через громіздкі енциклопедії. Як і багато хто, він теж хотів стати космонавтом. «Раніше мене захоплювали шоу про космос, які транслювали на Doordarshan і NatGeo», — згадує він.

Хоча зараз він не астронавт, його стартап Pixxel, який він заснував разом із Kshitij Khandelwal створив історію, запустивши свій третій гіперспектральний супутник Anand у місії PSLV C54 Індійської організації космічних досліджень (ISRO). Гіперспектральне зображення відноситься до типу технології, яка вперше з’явилася в 1970-х роках, яка допомагає сьогодні краще контролювати та спостерігати за діяльністю на землі з космосу.

Окрім цього, компанія також співпрацює з деякими великими гравцями в космосі, такими як SpaceX під керівництвом Ілона Маска, щоб відправити в космос невеликі супутники з можливостями гіперспектральних зображень. Його амбіційність привела до раунду фінансування Серії А в розмірі 25 мільйонів доларів у березні, очолюваного Radical Ventures, Jordan Noone, Seraphim Space Investment та іншими.

«Припустимо, в організмі людини внутрішня кровотеча. Ви не дістаєте камеру телефону, щоб зробити зображення та визначити ситуацію; щоб виявити проблему, потрібно зробити МРТ. Ми розробляємо супутники з гіперспектральним зображенням. Він працює як МРТ-сканер для планети, який виявляє забруднення, хвороби та гази, які в іншому випадку невидимі для людського ока або звичайних камер», — каже Авайс.

Ананд, Піксель

Супутник Pixxel Ананд

Усе про гіперспектральне зображення

Anand був створений для додатків спостереження Землі для використання в сільському господарстві, енергетиці та кліматичних секторах. Роботи над супутником тривали майже два роки.

При вазі близько 15 кг із понад 150 тонкими нарізаними смугами він може спостерігати планету з більшою деталізацією, ніж будь-який інший гіперспектральний супутник сьогодні.

Ананд – це лише початок. Розроблений в Індії, він слугуватиме доказом концепції, за якою наступного року буде запущено шість повністю комерційних супутників угруповання Pixxel, які зараз будуються на заводі в Бенгалуру. Зображення від Anand також нададуть команді відгуки та внески для покращення форм-фактора та можливостей зображення наступної партії супутників комерційного класу.

«Розмір супутника визначається якістю знімків і варіантами використання зображень. Це може бути близько 50 кілограмів і розміром з міні-холодильник, який ви бачите в готельних номерах. Наше нове підприємство має площу близько 30 000 квадратних футів і має потужність для розробки 20 таких супутників одночасно», — говорить Авайс.

Перший супутник Pixxel для отримання гіперспектральних зображень Shakuntala був запущений на борту Transporter-4 SpaceX і зараз обертається навколо Землі на висоті 550 км. Це був перший із кількох гіперспектральних супутників Pixxel, які утворять сузір’я навколо земної кулі та зможуть охоплювати будь-яку точку Землі кожні 48 годин.

«Втручання на основі технологій необхідні для підвищення продуктивності сільського господарства та підвищення доходів фермерів без подальшого погіршення стану навколишнього середовища. Супутникові зображення та дані дистанційного зондування є безцінними інструментами для прогнозування сільськогосподарської продукції, регулювання сільськогосподарських ресурсів і навіть розрахунку того, скільки вуглецю поглинають фермери», — каже Абхілаш Сеті, директор Omnivore.

На даний момент у космосі розгорнуто близько 25 гіперспектральних зображень із 19 супутниками на борту, які обертаються навколо Землі. Деякі з них CHRIS (на борту бельгійського супутника PROBA), DESIS (на борту Міжнародної космічної станції) і HISUI (на борту Міжнародної космічної станції).

Підключення до SpaceX

Авайс і Кшітідж вперше зіткнулися зі SpaceX як учасники конкурсу Hyperloop Pod у 2017 році, коли вони ще були студентами BITS Pilani. SpaceX оголосила відкритий конкурс на створення контейнерів або транспортних засобів, які могли б рухатися на високій швидкості всередині вакуумної труби довжиною милю.

«Спочатку мотивацією для участі в конкурсі була зустріч з Ілоном Маском», — посміхається Авайс. «Але як тільки ми пройшли перший етап, нам довелося підійти серйозно і зібрати команду разом. З 2500 глобальних університетів, які подали заявки, ми були серед 20, яких нарешті відібрала SpaceX для виробництва контейнерів».

У команди було три місяці, щоб створити прототип і відправити його в Лос-Анджелес.

«Якщо купа студентів бакалаврату може побудувати гіперлуп без будь-яких довідкових матеріалів, тоді ми думали, що побудувати супутник має бути простіше. Тому що люди створювали супутники роками, і ми можемо скористатися наставництвом», — говорить Авайс.

У квітні Авайс і Кшітідж отримали ще одну можливість співпрацювати зі SpaceX, але цього разу як Team Pixxel, коли вони приєдналися до Shakuntala.

Команда Hyperloop Pod

Авайс і Кшитідж із командою Hyperloop Pod, BITS Pilani

Потрясаючи космічну гонку

Ще кілька років тому в галузі космічних технологій домінували урядові космічні агентства. Вони були зосереджені на дослідницьких напрямках, оскільки приватним гравцям бракувало капіталу та бажання ризикувати. «Хоча індійські космічні стартапи з’явилися приблизно в 2013-14 роках, вони не змогли довго проіснувати через відсутність підтримки політики», – зазначає Авайс.

Однак усе змінилося з появою таких гравців, як SpaceX, Boeing, Blue Origin, Dhruva Space і Agnikul Cosmos.

«У 2020 році ситуація змінилася на краще, коли було запроваджено низку економічних заходів і схвалень політики. Це зменшило значну частину невизначеності для людей, які починають і інвестують у стартапи космічних технологій», – додає він.

Незважаючи на те, що галузь просунулася вперед, насувається похмілля з минулого. «Переконати досвідчених людей з ISRO та інших перейти на стартап – це певний виклик. Державна робота все ще є надійною вигідною пропозицією для багатьох… тому найняти потрібного спеціаліста все ще складно», — каже Авайс.

Тим не менш, йому вдалося створити команду з майже 85 членів, розкиданих по Індії, США та Європі.

Для Pixxel основним джерелом доходу є продаж даних клієнтам. Наприклад, для клієнта, який хоче контролювати 1000 акрів землі, Pixxel оцінює зображення в 1 долар за акр. Це додатково розраховується на основі кількості тижнів, які вони хочуть контролювати. Зазвичай Pixxel укладає багаторічні угоди з клієнтами.

Іншим джерелом доходу для команди є надання проаналізованих даних про зображення. Звіт надається клієнту щотижня, а ціна залежить від рівня аналізу даних.

Дослідження горизонтів космічних технологій має свої перипетії. Окрім проблем із ланцюгом поставок через переважаючі геополітичні виклики, пандемія також затримала початковий етап виробництва супутників.

Завдяки приватним гравцям, які вивчають сектор космічних технологій, Allied Market Research оцінила світовий ринок послуг із запуску космічних засобів у 9,88 мільярда доларів США у 2019 році. За прогнозами, до 2027 року він досягне 32,41 мільярда доларів США із загальним річним темпом зростання 15,7 відсотка з 2020 по 2027 рік.

Для Pixxel майбутня дорожня карта включає запуск 24 супутників до 2025 року. Крім того, компанія працює над запуском інших супутників для отримання зображень, окрім гіперспектральних зображень, і планується ще більше співпраці для запуску супутників, щоб краще зрозуміти Місяць, Марс і пояс астероїдів.

«Я думаю, що для Індії є величезна можливість стати одним із провідних гравців у космічних технологіях як з точки зору державного сектора, так і з точки зору стартапів. Немає браку талантів, а також є інфраструктура, необхідна для розробки супутників і ракет усередині країни… Сподіваюся, Індія наздожене згаяне за наступні п’ять років, якщо ми продовжуватимемо такими темпами», — каже Авайс.